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Diphtheria Antitoxin

and Tales of Mercy in Northern Health Care

This article appears in the Fall 2021 issue of the Canadian Bulletin of Medical History / Bulletin canadien d'histoire de la médecine, vol 38 no. 2, pp. 285-319.


This article examines the history of diphtheria in the Yukon and the Mackenzie district of the Northwest Territories in the first half of the 20th century. This analysis follows the traces of this now largely forgotten disease and its treatment to illuminate the constraints – intrinsic and constructed – on the provision of health care commensurate with the expectations and needs of northern Indigenous peoples. While diphtheria was never the most serious infectious disease, nor a major cause of death compared with tuberculosis or influenza at this time, examining its history offers significant insight into the creation of medical and public health infrastructures in Canada’s northern territories, and the ways in which those infrastructures served, and failed to serve, different northern populations.

Cet article examine l’histoire de la diphtérie au Yukon et dans le district de Mackenzie des Territoires du Nord-Ouest au cours de la première moitié du XXe siècle. Il suit les traces de cette maladie – aujourd’hui largement oubliée – pour mettre en lumière les contraintes (intrinsèques et construites) qui pesèrent sur l’offre de soins et qui furent aussi fortes que les attentes ou les besoins des peuples autochtones du Nord. Contrairement à la tuberculose ou à la grippe à cette époque, la diphtérie ne fut ni une maladie infectieuse grave, ni une cause majeure de décès, mais son histoire offre un bon aperçu des infrastructures médicales et de santé publique en place dans les territoires nordiques du Canada. Elle permet également d’évaluer la manière dont ces infrastructures réussirent - et échouèrent - à desservir les diverses populations de la région.

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